Fotografía: J.Yaya
Fotografía: J.Yaya
Fotografía: J.Yaya
Leones marinosIslas

¿Dónde puedo encontrarlo?
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Entre los leones marinos, se distinguen catorce especies. En esta instalación se pueden admirar los leones marinos sudamericanos (Otaria flavescens). Su coloración al nacer es casi negra, mientras que de adultos es marrón oscura en ambos sexos. Los machos miden hasta 2.5 metros, superan los 300 kilogramos y lucen una gran melena alrededor del cuello semejante a la de los leones, a los que también se parecen por su rugido. Las hembras alcanzan 2 metros y unos 150 kilogramos.

¿Dónde viven?

Los leones marinos se distribuyen a lo largo del “borde” Pacífico (del norte de California al norte de Honshu en Japón y a través del estrecho de Bering). Alrededor del 70 % de las poblaciones de leones marinos habita en Alaska. Los leones marinos son animales gregarios que utilizan zonas concretas, establecidas tradicionalmente por los individuos de la colonia, como áreas de descanso y áreas de apareamiento y cría. Estos lugares, situados en islas remotas o expuestas, pueden ser salientes de rocas, grandes rocas y playas de arena o grava.

¿De qué se alimentan?

Los leones marinos adultos se alimentan de una enorme varidad de peces, incluyendo el arenque del Pacífico, el abadejo, el salmón, el bacalao y peces de roca. También se alimentan de pulpos y algunos calamares y, en ocasiones, ingieren piedras para triturar esos animales.

En promedio, un león marino adulto ingiere alrededor de un seis por ciento de su masa corporal cada día.

¿Tienen depredadores?

Los principales depredadores del león marino son las ballenas asesinas, los tiburones y los humanos.

¿Cómo se reproducen?

Los leones marinos se aparean y dan a luz en tierra firme. Los nacimientos ocurren desde mediados de Mayo a mediados de Julio, con un pico importante en Junio. En Mayo, los machos dominantes (de nueve o más años de edad) eligen sus territorios de apareamiento en las colonias, y se mantienen aproximadamente unos 40 días sin alimentarse para protegerlos. Durante ese tiempo, los machos establecen un harén de hembras y copulan con ellas en sus territorios, evidenciando la naturaleza poligámica de estos animales. Los apareamientos ocurren pocas semanas después del nacimiento de las crías del año anterior. Estas crías se alimentan de leche materna y empiezan a entrar en el agua a los 4 o 6 meses de edad. Algunas crías serán amamantadas durante sus tres primeros años de vida, aunque normalmente se destetan al llegar a un año de edad. Las hembras dan a luz una sola cría y no pueden hacerlo todos los años. Las crías son capaces de arrastrarse y nadar poco después de su nacimiento. Las hembras aceptan solo a sus crías, a las cuales reconocen por las señales vocales y olfativas de las mismas. Si las crías se acercan a otras madres, frecuentemente son mordidas o empujadas por éstas, que ya están haciéndose cargo de sus propias crías. Los machos defienden sus territorios durante aproximadamente dos años. Las crías son más sensibles y, en ocasiones, mueren o son heridas por diversos motivos: una fuerte tormenta puede alejarlos de la colonia; pueden ser golpeadas, mordidas o aplastadas por adultos; pueden contraer algún tipo de enfermedad; o incluso ser abandonadas.

¿Están siempre en el agua?

Los leones marinos son mamíferos, por lo que necesitan salir a la superficie a respirar aire. Pasan una parte de su tiempo en tierra y otra en el agua, donde cazan su alimento. Los leones marinos no migran como algunos pinnípedos, pero sí que se mueven estacionalmente en busca de nuevos lugares donde alimentarse y descansar.

¿Están en peligro de extinción?

Desde 1980, más del 80% de las poblaciones de leones marinos han desaparecido, por lo que se estima que el número de individuos salvajes se encuentra alrededor de 75.000. En 1990, los leones marinos fueron incluidos como “especie amenazada” en el listado de las Especies en Peligro de los Estados Unidos. En 1997, el Servicio Nacional Estadounidense de Animales Marinos reclasificó algunas poblaciones de león marino en Alaska como “en peligro”.

¿Por qué están desapareciendo los leones marinos?

Los científicos están actualmente investigando por qué las poblaciones de leones marinos están en declive. Una de las posibles razones sería el incremento de parásitos, enfermedades y depredación por parte de las ballenas asesinas; así como factores medioambientales y estreses nutricionales provocados por cambios naturales en la abundancia o calidad de las especies presa claves de estos mamíferos, o por competencia por el alimento con otras especies, incluyendo también a los humanos.

¿Sabías que…?

  • – Son capaces de soportar su peso sobre las dos aletas delanteras y pueden colocar sus aletas traseras bajo su cuerpo para caminar.
  • – Los leones marinos nadan con sus aletas delanteras, mientras que las focas emplean las traseras
  • – Una de las diferencias más evidentes entre leones y focas es la presencia de orejas en los primeros.
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